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La literatura puede ser clasificada de acuerdo a su contenido y estructura en varios grupos. Estas categorías son llamadas géneros literarios.

Tradicionalmente se consideran tres géneros literarios: El épico, el lírico y el dramático (esta clasificación fue hecha por Aristóteles). Para este caso tomaremos una clasificación que además incluye el género narrativo (que en varios textos está junto al épico) y el género didáctico.

Género épico

Es de carácter narrativo. En estos textos se presentan hechos legendarios o ficticios, relativos a las hazañas de héroes. Su forma tradicional de expresión es el verso a través de los poemas épicos Tenemos grandes ejemplos dentro de este género como La Ilíada y La Odisea de Homero, La Eneida de Virgilio, La Divina Comedia de Dante Aliguieri o el Cantar del mio Cid, una de las primeras obras de la literatura española.

Género lírico

El autor transmite sentimientos o emociones respecto a una persona u objeto; es subjetivo. Se expresa habitualmente en verso, aunque podemos encontrar también poemas en prosa. Algunos escritores que nos dejaron obras líricas son el poeta Garcilaso de la Vega, Gustavo Adolfo Bécquer, Antonio Machado, Pablo Neruda, César Vallejo, Walt Whitman o el poeta maldito Arthur Rimbaud.

Género dramático

Las obras dramáticas, son textos destinados a ser representados en escenario frente a un público. La historia a contar se desarrolla a través de diálogos. Pueden clasificarse en dramas, tragedias o comedias. Aunque la palabra como arte está presente en este género, su concreción o su realización total se realiza en el escenario. Obras como Romeo y Julieta de William Shakespeare, La Celestina de Fernando de Rojas, Don Juan Tenorio de José Zorrilla o la muy conocida Fuentaovejuna de Lope de Vega; son algunas obras representativas de este género.

Género narrativo

Se utiliza un narrador que relata una historia ficticia o real. Como ya vimos, está unido al género épico por muchos autores, ya que ambos narran hechos. La diferencia radica en que en el género narrativo, no se narran hazañas épicas y se deja de escribir en verso.  Se expresa habitualmente mediante el cuento y la novela. Obras narrativas como el Quijote de la Mancha de Cervantes, Cien años de Soledad de García Márquez, La metamorfosis de Kafka, el cuento El gato negro de Poe o Las ruinas circulares de Borges son algunos ejemplos de literatura narrativa.

Género expositivo

Suele ser considerado extraliterario. La oratoria es a veces estudiada como un género aparte, para esta explicación los ubicaremos dentro de un solo género. Tienen como finalidad la enseñanza o la divulgación de ideas expresadas de forma artística, con un lenguaje elaborado y recursos de la filosofía. Se suelen expresar mediante el ensayo, la fábula o discurso. Tenemos como ejemplos las obras Ensayos de Montaigne, La civilización del espectáculo de Vargas Llosa, el discurso Yo tengo un sueño de Martin Luther King.

Repasemos los puntos claves de cada género literario:

  • El género épico narra hazañas de héroes.
  • Las obras líricas son básicamente poesía, expresan sentimientos y emociones.
  • El género dramático se expresa mediante diálogos y es escrito para ser actuado en uun escenario.
  • Los textos narrativos son hechos narrados, incluyen la novela y el cuento
  • Y el género didáctico y oratoria están hechos para enseñar o expresar ideas.

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